Jacob Riis


Jacob Riis
Jacob Riis en 1906.

Jacob August Riis (3 de mayo de 1849 - 26 de mayo de 1914), fue un fotoperiodista y reformador social danés-estadounidense que nació en Ribe (Dinamarca). Es célebre porque utilizó su talento como fotógrafo y periodista para ayudar a los menos afortunados en la ciudad de Nueva York quienes fueron los principales sujetos de sus obras. Contribuyó con un modelo de vivienda subsidiada en la ciudad con la ayuda del filántropo Lawrence Veiller. Fue además uno de los primeros fotógrafos en utilizar el flash y por ello considerado uno de los pioneros de la fotografía.[1]

Contenido

Primeros años

Jacob Riis fue el tercero de los 15 hijos de Niels Riis, un maestro de escuela y editor de un periódico local de Ribe. Su madre era Carolina Riis.[2] Riis estuvo influenciado por los autores que leyó desde temprana edad cuyas obras fueron donadas por su padre, especialmente Charles Dickens y James Fenimore Cooper que eran sus favoritos. Cuando tenía 11 años de edad el hermano menor se ahogó y esta imagen de su hermano muriendo y después su madre mirando al puesto vacío del niño en el comedor lo perseguiría el resto de su vida. A la edad de 12 años Riis sorprendió a todos lo que lo conocían al donar el dinero que había recibido en Navidad a una familia pobre de Ribe en un tiempo en el que el dinero era escaso.[3] A los 16 se enamoró de Elisabeth Gortz, pero para su frustración tuvo que emigrar sin ella a Copenague para buscar empleo como carpintero.

Emigración a Estados Unidos

Riis fue a los Estados Unidos en 1870 a los 21 años de edad a buscar empleo como carpintero. Llegó en una era de gran turbulencia social. Un inmenso grupo de emigrantes huían hacia las ciudades escapando de la Guerra Civil Americana y en búsqueda de la prosperidad de las grandes urbes. 24 millones de personas se movilizaron en Estados Unidos hacia las ciudades en esa época lo que causó un crecimiento poblacional del 700%.[4]

La demografía de las urbes estadounidenses creció de manera significativa pero con grupos de emigrantes heterogéneos que llegaban por multitudes y establecían enclaves étnicos. Riis se encontró entonces como un pobre emigrante más que llegaba. Su único compañero fue un perro callejero que le trajo inspiración y cuando un oficial de la policía golpeó sin misericordia al animal hasta matarlo, Riis quedó moralmente destrozado. Una de sus victorias personales, confesaría posteriormente, fue la de no haber utilizado su fama para destruir la carrera del oficial de policía. Pasó entonces la mayor parte de su tiempo en residencias para pobres controladas por la policía cuyas condiciones eran terribles, lo que le hizo obsesionarse con la idea de cerrarlas.[5]

Carrera periodística

Nido de bandoleros de Jacob Riis, 1888, de su documental fotográfico Cómo vive la otra mitad. Esta foto fue tomada en la Calle Mulberry, entonces considerada una olla del crimen en Nueva York.

Riis realizó varios oficios antes de aceptar una posición como reportero policial en 1874 con el periódico New York Evening Sun. En 1874 se unió a la oficina de noticias de Brooklyn News. En 1877 trabajó como reportero policial para el New York Tribune. Durante todo ese tiempo como reportero policial, Riis recorrió los bajos fondos de Nueva York y conoció muy bien la realidad de la gente más pobre, especialmente de los inmigrantes.

Fue el primer periodista estadounidense en utilizar el flash, lo que le permitió hacer tomas fotográficas nocturnas y elaborar sus célebres documentales sociales como aquel de la Calle Mulberry, tenida entonces como centro del crimen en la ciudad. En febrero de 1888 el New York Sun publicaba su ensayo "Flashes de los tuburiales: imágenes tomadas en sitios oscuros por el proceso de luz" ("Flashes from the Slums: Pictures Taken in Dark Places by the Lightning Process"). En diciembre de 1889 el Scribner's Magazine publicó los ensayos fotográficos de Riis acerca de la vida de la ciudad que después él expandería para crear su magnum opus de 1890, "Cómo vive la otra mitad". Dicho documental convenció al comisionado de la policía, Theodore Roosevelt, de cerrar las residencias para pobres controladas por la policía en las cuales Riis sufrió sus primeros años en Estados Unidos. Después de leer el documental, Roosevelt se dejó impresionar por el alto sentido de la justicia de Riis y se hizo su amigo por el resto de su vida para referirse a él como el mejor estadounidense que he conocido.

Después de su matrimonio

A la edad de 25 años Riis le escribió a Elizabeth Gorts para proponerle matrimonio por segunda vez. Esta vez Gorts aceptó y llegó a Nueva York para decirle "lucharemos juntos por todo aquello que sea noble y justo".[6] De hecho, Gortz ayudó a Riis en su trabajo y gastó 25 años utilizando su medio artístico para aconsejar acerca de la situación de los pobres. Durante este tiempo, Riis escribió otras 12 obras entre las cuales se cuenta su autobiografía "La formación de un estadounidense (The Making of an American) en 1901. En 1907 Riis se volvió a casar y con su nueva esposa, Mary Phillips, se fue al campo en Barre, Massachusetts. Los hijos de Riis vienen de este segundo matrimonio.

Jacob Riis murió el 26 de mayo de 1914 en su hacienda de Massachusetts. Su segunda esposa vivió hasta 1967 trabajando en la hacienda, en Wall Street y enseñando en la Universidad Columbia.[7]

Crítica

Críticos contemporáneos han señalado que, a pesar del sentido populista de justicia de Riis, este tenía una cierta actitud despectiva hacia la mujer y hacia las personas de ciertas etnias. En su autobiografía, Riis decide permitir a su esposa agregar un capítulo describiendo su propia vida. Después de permitirle un honesto y evocativo recuento de numerosas páginas titulado "Elizabeth cuenta su historia", Riis decide que su esposa había tenido suficiente escena y escribe:

He eliminado el resto de esto porque yo soy el editor y quiero empezar esto sobre ella yo mismo y ¿cuál sería la gracia de ser un editor salvo que puedes cortar y copiar? Además, no es bueno para una mujer dejarle decir demasiado.[8]

Por otra parte, los escritos de Riis revelan sus prejuicios en contra de números grupos étnicos catalogándolos en estereotipos, especialmente a aquellos con los cuales él tenía menos en común étnicamente. El contexto de protestante de clase media de Riis pesa bastante en su presentación de Cómo vive la otra mitad, ambos dentro de un fuerte sentido idealista del capitalismo y mientras clasifica a unos como pobres porque se lo merecen, a otros los ve con compasión. De acuerdo a Riis, ciertas razas estaban condenadas a fracasar, así como ciertos estilos de vida conducían a dificultades de clase. Un ejemplo de sus apreciaciones es en la manera en que clasifica a los grupos étnicos de acuerdo a su nivel del aprendizaje del inglés:

Muy diferente del alemán que aprende el inglés el día que desembarca como materia de deber o el judío polaco quien lo emprende tan pronto como es capaz de hacer una inversión, el italiano aprende lentamente, como todo[9]

Más preocupantes son sus juicios acerca de cada grupo étnico. Por ejemplo, en dos capítulos dedicados a una sección que llama Barrio Judío (Jewtown), señala a los judíos como "usureros deseosos de dejar morir de hambre a sus hijos por su amor por la plata" y así como hace semejante apreciación de los judíos como ambiciosos, a otros grupos los condena como precisamente lo contrario, carentes de habilidad para el manejo del dinero. Los inmigrantes por los cuales Riis siente la menor simpatía es por los chinos según una parte dedicada al Barrio Chino. En esta Riis da por hecho y sin preocuparse en mayores indagaciones, que el rumor de que los chinos atrapan muchachas blancas para venderlas en esclavitud es creíble, incluida la indución al consumo de opio. Cree que la única solución a esta problema es permitir a los varones chinos entrar al país sólo con sus esposas traídas desde China para evitar que atrapen muchachas blancas. Es posible que esta percepción tan extrema de los chinos se deba a que estos rehusaron con frecuencia a que Riis ingresara dentro de sus viviendas para ser fotografiadas y al misterio de su ilegible lenguage de acuerdo a la percepción de Riis. Algunos observadores del trabajo de Riis sospechan que la percepción negativa acerca de los chinos viene de la negación de estos a ser fotografiados por el periodista.

Obras

Memoriales

  • Parque Jacob Riis, localizado en la Península de Rockaway en el Gateway National Recreation Area, Queens.
  • Triángulo Jacob Riis, localizado en Richmond Hill, Queens.
  • Escuela PS 126M Jacob August Riis, una escuela pública de Nueva York, en el bajo Manhattan.
  • Unidad residencial Jacob Riis, organización comunitaria residencial localizada en Long Island.

Referencias

  1. James Davidson and Mark Lytle, “The Mirror with a Memory,” After the Fact: The Art of Historical Detection (New York: McGraw Hill, 2000).
  2. Len Bernstein, Photographica World: The Journal of the Photographic Collectors Club in Great Britain (no. 98, April, 2001; available online here).
  3. Eli Siegel, "Aesthetic Realism: A Tripartite Study", The Right of Aesthetic Realism to Be Known, no. 247, (Dec 1977).
  4. Según "The Mirror".
  5. Teaching History Online: "Jacob Riis".
  6. Eli Siegel, "Art as Ethics," The Right of Aesthetic Realism to Be Known, no. 738 (May 1987).
  7. Francesca Pitaro, "Guide to the Jacob Riis Papers" (Manuscripts and Archives Division, New York Public Library, 1985; available online as PDF file here).
  8. "I cut the rest of it off, because I am the editor and want to begin again here myself, and what is the use of being an editor unless you can cut 'copy?' Also, it is not good for woman to allow her to say too much.", Jacob A. Riis, The Making of an American (London: Macmillan, 1970), 283.
  9. Jacob Riis, "El italiano en Nueva York" ("The Italian in New York"), Capítulo V de Cómo vive la otra mitad (Nueva York: Charles Scribner's Sons, 1892; en yale.edu).

Enlaces externos


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