Ámbar gris


Ámbar gris
Ámbar gris.

El ámbar gris es una secreción produccida por el cachalote. Es ceroso e inflamable, de color gris mate o negruzco, con tonalidades variadas como el mármol. Tiene un olor peculiar dulce y terroso parecido al del alcohol isopropílico. Actualmente ha sido reemplazado en gran medida por compuestos sintéticos, aun cuando se le sigue usando ocasionalmente como fijador en perfumería.

Contenido

Origen

El Cachalote, de donde se obtiene el ámbar gris.
Frascos de perfume.

El ámbar gris es una secreción biliar de los intestinos del cachalote y se encuentra flotando en el mar o en la arena de la costa. Debido a que se han hallado trozos de ámbar gris con picos de calamares gigantes incrustados, los científicos han propuesto la teoría de que el intestino de los cachalotes produce esta sustancia como medio para facilitar el tránsito de objetos duros y afilados que el animal haya comido inadvertidamente. El ámbar gris puede encontrarse en el océano Atlántico, en las costas de Brasil y Madagascar, de África, las Indias, la China continental, Japón, la India, Australia, Nueva Zelanda y las Molucas. Sin embargo, la mayoría del que se comercializa procede de las Bahamas y Nueva Providencia en el Mar Caribe. También se halla a veces en el abdomen de los cachalotes varados.

Propiedades físicas

El ámbar gris se halla en trozos de varias formas y tamaños, pesando desde unos 15 g hasta unos 45 kg o más. Cuando acaba de ser expulsado o extraído del cachalote, el precursor graso del ámbar gris es de color blanco pálido (a veces con manchas negras), de consistencia blanda y un fuerte olor fecal. Tras meses a años de fotodegradación y oxidación en el océano, este precursor se endurece gradualmente, volviéndose de color gris oscuro o negro, textura frágil y cerosa y olor peculiar que es a un tiempo dulce, terroso, marino y animal. Su olor ha sido descrito como una versión más agradable y suave del isopropanol sin su punzante aspereza.[1]

El ámbar gris tiene una densidad relativa entre 0,780 y 0,926. Se funde a unos 62 °C en un líquido resinoso amarillo y graso, y a 100 °C se volatiliza en un vapor blanco. Es soluble en éter etílico y en aceites volátiles y fijos. El ámbar gris es relativamente no reactivo al ácido. Pueden separarse de él cristales blancos de una sustancia llamada ambrein, muy parecida a la colesterina, calentando el ámbar gris crudo en alcohol y dejando enfriar la solución resultante.

Economía y compuestos sustitutos

Históricamente, el principal uso comercial del ámbar gris ha sido la elaboración de perfumes, aunque también ha sido usado para fines medicinales y saborizantes. Debido a que es difícil lograr un suministro consistente y fiable de ámbar gris de alta calidad, la alta demanda de éste y su elevado precio, la industria perfumista ha buscado el desarrollo de compuestos sustitutivos químicamente sintetizables. La más importante de ellas es el ambrox, que es el que le ha reemplazado en mayor medida y es más ampliamente usado como odorizante en la elaboración de perfumes. La síntesis de ambrox más antigua e importante comercialmente es a partir del esclareol (extraído principalmente de la salvia romana), aunque se han ideado síntesis a partir de una variedad de otros productos naturales, incluyendo cis-abienol y tujona. También se han desarrollado procedimientos para la producción microbiana de ambrox.

El ámbar gris en bruto alcanza aproximadamente 10 $ por gramo (en 2006), siendo posibles precios mucho mayores para muestras de calidad particularmente alta.[2] [3] En los Estados Unidos, comprar o vender ámbar gris (incluyendo el que se recupera de las playas) es una violación de la Ley de Especies en Peligro de Extinción de 1978.[2]

Referencias culturales

Es mencionado en Las mil y una noches.[4]

Herman Melville, en su novela Moby-Dick, describe en un capítulo el episodio en el que el navío ballenero Pequod encuentra otro ballenero que intenta extraer aceite de dos ballenas muertas hace tiempo. Al intercambiar unas palabras con la tripulación del otro barco, la gente del Pequod se da cuenta de que desconocen el ámbar gris, por lo que mediante engaños se quedan con una de las ballenas de la cuál extraen la perfumada sustancia.

En la novela "La isla del fin del mundo" (no confundir con la homónima de Julio Verne), los exploradores marchan en busca de un yacimiento de ambar gris, en la creencia de que existe un "cementerio de las ballenas" similar al mítico cementerio de los elefantes. Este lugar está protegido por una tribu de esquimales hostiles y las orcas asesinas que atacan a todo el que se acerque en canoas.

En la película Hannibal, de la novela homónima de Thomas Harris la agente especial Clarice Starling recibe una carta perfumada del protagonista Hannibal Lecter, fugitivo por múltiples asesinatos. La carta, no muestra ninguna prueba de procedencia, ni por su papel ni por la tinta utilizada para su escritura, pero sí tiene un efecto importante: su perfume. El gourmet olfativo está compuesto, entre otras esencias, por ambar gris cuya procedencia se limita a contadas perfumerías cuyo país mantiene legalizado el comercio del ambar. De este modo el ambar gris sirve para localizar a Lecter, quien residia en Florencia en el momento de mandar el correo a Starling.

En la serie animada Futurama (cap. 16 de la cuarta temporada) es vomitado por el cachalote Mushu, motivo por el que el extraterrestre Kif Kroker es detenido y encarcelado al pensar que lo robaba del acuario. Al recobrar la libertad lo utiliza para fabricar un perfume como regalo para su novia Amy Wong.

Véase también

Referencias

Enlaces externos


Wikimedia foundation. 2010.

Mira otros diccionarios:

  • ámbar gris — sustancia procedente del cachalote que se supone es un cálculo intestinal que se utilizada en perfumería y como estimulante de fiebres, catarro crónico, histerismo y otras afecciones nerviosas Diccionario ilustrado de Términos Médicos.. Alvaro… …   Diccionario médico

  • ámbar gris — Sustancia cerosa (un 80% de colesterol) que se forma en el intestino de los cachalotes y se utiliza principalmente en el Oriente como especia y en Occidente para fijar el aroma de los perfumes finos. Se piensa que forma una especie de acumulación …   Enciclopedia Universal

  • ámbar gris o pardillo — ► locución Sustancia gris de aroma fuerte y agradable que se utiliza en perfumería y farmacopea …   Enciclopedia Universal

  • ámbar — (Del ár. hisp. ‘ánbar, y este del ár. clás. ‘anbar). 1. m. Resina fósil, de color amarillo más o menos oscuro, opaca o semitransparente, muy ligera, dura y quebradiza, que arde fácilmente, con buen olor, y se emplea en cuentas de collares,… …   Diccionario de la lengua española

  • gris — adjetivo 1. (ser / estar, antepuesto / pospuesto) Que no destaca entre los miembros de un conjunto: una persona gris. El candidato es muy gris. El equipo estuvo muy gris durante todo el partido. La gris actuación del profesor decepcionó al… …   Diccionario Salamanca de la Lengua Española

  • gris — (Quizá del prov. gris). 1. adj. Se dice del color que normalmente resulta de mezclar el blanco y el negro. U. t. c. s.) 2. Carente de atractivo o singularidad. Un individuo, un paisaje gris. 3. nublado (ǁ cubierto de nubes). Un día, una tarde… …   Diccionario de la lengua española

  • ámbar — (no contable) sustantivo masculino 1. Resina fósil de color amarillo oscuro, que se electriza al frotarla y arde con facilidad, empleada para fabricar pequeños objetos cotidianos, adornos y barnices. 2. Color de esta resina: No crucéis nunca si… …   Diccionario Salamanca de la Lengua Española

  • Ámbar — (Del ár. al anbar.) ► sustantivo masculino 1 MINERALOGÍA Resina fósil, amarillenta y traslúcida que se utiliza para hacer collares, barnices, etc. 2 Color amarillo semejante al de esta resina: ■ se encendió el ámbar del semáforo. FRASEOLOGÍA… …   Enciclopedia Universal

  • Ámbar — Para otros usos de este término, véase Ámbar (desambiguación). Pendientes de ámbar. El ámbar, cárabe o succino (del latín succinum) es una piedra preciosa hecha de resina vegetal fosilizada proveniente principalmente de restos de coníferas y… …   Wikipedia Español

  • Gris — (Del germ. gris.) ► adjetivo/ sustantivo masculino 1 Se aplica al color que resulta de la mezcla de blanco y negro, como el de la ceniza. IRREG. plural grises ► adjetivo 2 Que es triste o sombrío: ■ me gustan los días grises del otoño. SINÓNIMO… …   Enciclopedia Universal


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