Sinclair QL


Sinclair QL
Sinclair QL.

El Sinclair QL, (QL por Quantum Leap, salto cuántico), fue un ordenador personal lanzado por Sinclair Research en enero de 1984. Posterior al éxito del ya famoso ZX Spectrum, el QL fue diseñado como el siguiente paso hacia el mercado de las aplicaciones domésticas y la pequeña empresa.

Físicamente, el QL presenta una línea de diseño que posteriormente se emplearía en los siguientes modelos de Sinclair e Inves. Presenta a su derecha dos unidades de microdrive, inaugurando un estilo de todo integrado secundado por su competidor Amstrad.

Incorporaba un |procesador Motorola 68008 a 7,5 MHz, un chip ZX8302 como UAL, 48 KB de ROM, 128 KB de RAM, y podía conectarse a la TV o a un monitor RGB TTL.

La ROM incluía un potente sistema operativo multitarea, el Sinclair QDOS que fue diseñado principalmente por Tony Tebby y un BASIC avanzado llamado SuperBASIC diseñado por Jan Jones. Añadía además una suite ofimática en 4 cartuchos de Microdrive (procesador de textos, hoja de cálculo, base de datos, y gráficos de empresa) escrita por Psion que le auguraba un futuro muy prometedor entre los ordenadores de la época (todo ello mucho antes de que Microsoft lanzara MS Windows y MS Office).

Motorola 68008 de un QL.

El QL es el segundo ordenador personal basado en procesadores Motorola 680XX, siguiendo al Apple Lisa pero anterior al Apple Macintosh en un mes, y al Atari ST y el Commodore Amiga por varios meses. Mientras que la velocidad de reloj eran comparables, no lo era el ancho del bus, que era de 8 bits, en lugar de 16 bits,y que gran parte del tiempo la UCP permanecía esperando al chip ZX8301, lo que limita muy gravemente al QL.

El QL nace plagado de problemas, particularmente los Bugs en el Sinclair QDOS en ROM, que provocan múltiples versiones del firmware. De hecho, la primera versión de la máquina tuvo que ser enviada a los usuarios que habían realizado la reserva con un cartucho ROM que contiene parte de la ROM, sin la cual la máquina no funcionaba. El QL también tuvo problemas con las unidades de microdrive incorporadas (utilizados inicialmente en el ZX Spectrum con la ZX Interface 1). Aunque es una computadora avanzada a su tiempo, que integraba red de serie, y era relativamente barata, no se vendió bien en su momento y tras la quiebra de Sinclair y la compra de la empresa por Amstrad, Alan Sugar anunció que lo considera sin interés (entre otras cosas por ser un competidor directo de su ordenador Amstrad CPC 6128). Su incómodo teclado en comparación con el de sus competidores, la falta de videojuegos (como motor de ventas), y sobre todo la incorporación de unidades de microdrive contra la opinión de los diseñadores contribuyen al fracaso.

Todos los competidores del IBM PC tenían ya su entorno gráfico del que el QL carecía, circunstancia que anima a Tony Tebby, que ya había creado también un kit de extensiones del Sinclair QDOS llamado TK2 (Toolkit II) a desarrollar el PE (Pointer Environment) o entorno de ventanas del QL a la altura de su sistema operativo.

Basados en el QL se lanzan dos equipos bajo otras marcas, el International Computers Ltd (ICL) One Per Desk (OPD) y el British Telecom (BT) Merlin Tonto. Con una caja diferente, teclado estándar, las dos unidades de microdrive en una visera superior al teclado (que se muestra en plano inclinado para una mejor ergonomía) y un teléfono en el lateral izquierdo, son dos máquinas con una rudimentaria integración de ordenador y telefonía. El equipo de BT consigue buenas ventas. Pero pese a tener el mismo sistema operativo de base, el formato de los microdrives es diferente al del QL estándar, lo que les priva de los desarrollos realizados para el QL.

Tras el abandono por Amstrad de la línea QL, varias compañías tratan de llenar el vacío del mercado. Éstas son CST y DanSoft que crean la gama Thor, Miracle Systems que crea varias extensiones del QL como la Gold Card y Super Gold Card y el emulador por hardware QXL (un QL en tarjeta ISA para PC) y por último Qubbesoft con la primera placa base compatible QL multi-color/multi-resolución llamada Aurora.

El QL está hoy presente en dos placas bases fijables en cualquier caja AT estandar (puede usarse una ATX pero requiere modificaciones), llamadas Q40 y Q60, creadas por Peter Graf y comercializado por D&D Systems. Aportan avances importantes al QL como la multimedia, gráficos de alta resolución, red Ethernet, acceso a Internet... y capacidad para ejecutar el Sistema Operativo GNU/Linux.

Por otra parte, el Sinclair QDOS también ha seguido su andadura todos estos años, conservando en gran medida su compatibilidad hacia atrás pero añadiendo nuevas características con la aparición de SMSQ/E, la versión mejorada del Sinclair QDOS también desarrollada por Tony Tebby, que incorpora, entre otros el TK2 y el PE.

Todavía hoy se desarrollan ampliaciones hardware y software para el QL original como el RomDisQ, el Minerva replacement Operating System, I²C y otros periféricos basados en el bus de expansión del sistema.

Algo poco conocido es que Linus Torvalds, creador de Linux, poseyó un Sinclair QL en su juventud y se inspiró en sus defectos y ventajas al crear el núcleo de GNU/Linux.


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